Porque vuela un helicoptero

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Porque vuela un helicoptero

Boeing ah-64 apache

Parafraseando al pionero de los helicópteros, Igor Sikorsky: si estás en apuros, un avión puede volar y dejar caer flores, pero un helicóptero puede salvarte la vida. Puede maniobrar hábilmente por lugares estrechos y posarse en lugares remotos. Puede flotar junto a una montaña para buscar a los perdidos. Y el mejor sonido que puede escuchar un soldado herido es ese latido revelador del rotor, minutos antes de ser evacuado a un hospital. Cuando las carreteras son intransitables, los puentes están destruidos y no hay electricidad, los helicópteros pueden seguir entregando suministros y rescatando personas.

Lo que no pueden hacer es volar rápido. El récord mundial de velocidad de un helicóptero, conseguido por un Westland Lynx modificado en 1986, es de 400 kilómetros por hora. Un biplano Curtiss superó esa velocidad en 1923. El Westland Lynx fue un buen comienzo, pero se parecía más a un coche de carreras que a una berlina familiar: impresionante, pero no muy práctico para las misiones de rutina. Los helicópteros actuales suelen alcanzar un máximo de 270 km/h.

En Sikorsky Aircraft Corp., en Stratford, Connecticut, decidimos en los años 70 que queríamos construir un helicóptero realmente rápido. El objetivo era alcanzar los 480 km/h sin sacrificar los demás puntos fuertes del vehículo. Casi 40 años después, Sikorsky está cerca de cumplir ese objetivo. En agosto de 2010, un demostrador tecnológico, conocido como X2, alcanzó los 435 km/h, batiendo extraoficialmente el récord de velocidad de los helicópteros. Quedan algunos obstáculos para que Sikorsky pueda reclamar el récord oficial, que mantiene la Fédération Aéronautique Internationale (FAI), la organización mundial de deportes aéreos. Habiendo llegado hasta aquí, prevemos que Sikorsky empezará pronto a producir helicópteros comerciales con tecnologías X2.

Rotorcraft

Cuando se trata de aviones, las líneas elegantes y la velocidad del rayo de los aviones pueden sorprender fácilmente a la gente. Los helicópteros, voluminosos y de formas extrañas, rara vez despiertan los mismos sentimientos. Sin embargo, una vez que conozcas lo que pueden hacer los helicópteros, puede que te lo pienses dos veces la próxima vez que veas uno.

A diferencia de los aviones, los helicópteros cuentan con unas alas giratorias llamadas aspas o rotores en la parte superior. Cuando las aspas de un helicóptero giran, crean una fuerza llamada sustentación que permite al helicóptero elevarse en el aire. Los rotores de un helicóptero cumplen la misma función que las alas de un avión.

Los helicópteros pueden hacer muchas cosas que los aviones no pueden hacer. Por ejemplo, los helicópteros pueden moverse en línea recta hacia arriba o hacia abajo y planear en el aire sin moverse. También pueden volar hacia atrás y hacia los lados. Incluso pueden despegar o aterrizar sin una pista de aterrizaje.

Estas capacidades hacen que los helicópteros sean ideales para muchas tareas. Los militares los han utilizado durante muchos años para trasladar tropas, entregar suministros y servir como ambulancias voladoras. Su movilidad permite a los helicópteros llegar a personas en lugares de difícil acceso, como montañas y océanos.

Vehículo aéreo no tripulado

El helicóptero Ingenuity Mars Helicopter de la NASA se puede ver planeando durante su tercer vuelo el 25 de abril de 2021, como … [+] visto por el explorador Mars Perseverance. El Ingenuity, diseñado principalmente para realizar vuelos de prueba, ha tenido éxito en su misión principal y ahora espera demostrar otras capacidades del uso de un helicóptero con fines de exploración planetaria.

Por muy avanzada que sea nuestra tecnología, hay ciertos límites que nunca se pueden superar. Quizá la limitación más famosa sea ésta: nada en el Universo puede comunicar información o enviar señales a velocidades superiores a la de la luz en el vacío. Este límite cósmico -de 299.792.458 metros por segundo- nunca podrá ser superado. No importa cuánta energía se ponga en una señal, no importa si es transportada por fotones u ondas gravitacionales o partículas masivas, no importa incluso si ha sido enredada con otra partícula de forma mecánica cuántica, la información simplemente no puede ser transmitida más rápido que la luz.

Esto no es un gran problema para la mayoría de los fines prácticos, ya que las señales entre dos puntos cualquiera de la Tierra pueden intercambiarse en apenas milisegundos. Pero si vamos a comunicarnos con algo fuera del mundo, como un robot en la superficie de Marte, la velocidad de la luz es una limitación terrible. La información que recibimos no muestra a Marte en tiempo real, sino como era hace varios minutos. Las señales que enviamos a Marte, del mismo modo, tampoco llegarán hasta dentro de varios minutos.

Sikorsky sh-3 sea king

Estoy sentado en una segura sala de conferencias de color beige en la sede del fabricante de aviones Sikorsky, propiedad de Lockheed Martin, en Stratford, Connecticut. Dentro de unas horas, estaré en la cabina de un helicóptero Sikorsky S-76 equipado con la tecnología de vuelo autónomo Matrix, de seis años de antigüedad, que nació de un programa de DARPA, y dejaré que un ordenador me lleve en una visita guiada por el río Housatonic desde unos 3.000 pies de altura. La tecnología ha avanzado tanto en este tiempo que la Administración Federal de Aviación ha dado permiso a Sikorsky para que un novato lo pruebe. Así que, por la tarde, me convertiré en uno de los primeros no pilotos en hacerlo.

Antes de eso, Chris Van Buiten, vicepresidente de Sikorsky Innovations, la división de soluciones para el futuro de la empresa, me explica la cantidad de trabajo que hará ese sistema, y me dice algo que retumba en mi cabeza durante el resto del día.

«Hablamos de una forma de hacer volar el helicóptero con el sistema [autónomo] apagado… y no pudimos hacerlo con seguridad porque morirías, y sería del orden de 60 segundos», dice Van Buiten con una sonrisa, recostándose en su silla. «Sería tan impactante para ti lo descontrolado que estarías».