Efecto invernadero y su importancia para la vida en el planeta

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Efecto invernadero y su importancia para la vida en el planeta

Qué causa el efecto invernadero

El efecto invernadero es algo bueno. Calienta el planeta hasta su cómoda media de 15 grados centígrados y mantiene la vida en la Tierra, bueno, habitable. Sin él, el mundo sería un lugar helado e inhabitable, más parecido a Marte. El problema es que la voraz quema de combustibles fósiles por parte de la humanidad para obtener energía está aumentando artificialmente el efecto invernadero natural. ¿El resultado? Un aumento del calentamiento global que está alterando los sistemas climáticos del planeta de innumerables maneras. A continuación se explica qué es el efecto invernadero, qué lo provoca y cómo podemos moderar su contribución al cambio climático.

Identificado por los científicos ya en 1896, el efecto invernadero es el calentamiento natural de la Tierra que se produce cuando los gases de la atmósfera atrapan el calor del sol que, de otro modo, escaparía al espacio.

La luz solar hace que la Tierra sea habitable. Mientras que el 30% de la energía solar que llega a nuestro mundo se refleja de vuelta al espacio, aproximadamente el 70% pasa a través de la atmósfera a la superficie de la Tierra, donde es absorbida por la tierra, los océanos y la atmósfera, y calienta el planeta. Este calor se irradia de nuevo hacia arriba en forma de luz infrarroja invisible. Mientras que una parte de esta luz infrarroja continúa hacia el espacio, la gran mayoría -de hecho, alrededor del 90%- es absorbida por los gases atmosféricos, conocidos como gases de efecto invernadero, y redirigida de nuevo hacia la Tierra, provocando un mayor calentamiento.Durante la mayor parte de los últimos 800.000 años -mucho más tiempo del que ha existido la civilización humana- la concentración de gases de efecto invernadero en nuestra atmósfera se situaba entre unas 200 y 280 partes por millón. (En otras palabras, había entre 200 y 280 moléculas de esos gases por cada millón de moléculas de aire). Pero en el último siglo, esa concentración ha subido a más de 400 partes por millón, impulsada por actividades humanas como la quema de combustibles fósiles y la deforestación. Las mayores concentraciones de gases de efecto invernadero -y de dióxido de carbono en particular- están provocando la captura de calor adicional y el aumento de las temperaturas globales.

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Algunos gases atmosféricos absorben y reemiten energía infrarroja desde la atmósfera hasta la superficie de la Tierra. Este proceso, el efecto invernadero, hace que la temperatura media de la superficie sea 33 °C mayor de lo que sería en su ausencia. Si no fuera por el efecto invernadero, la temperatura media de la Tierra sería de unos fríos -18 °C.

La Tierra tiene un efecto invernadero natural debido a las trazas de vapor de agua (H2O), dióxido de carbono (CO2), metano (CH4) y óxido nitroso (N2O) en la atmósfera. Estos gases dejan que la radiación solar llegue a la superficie de la Tierra, pero absorben la radiación infrarroja emitida por la Tierra y, por tanto, provocan el calentamiento de la superficie del planeta. Hay que distinguir entre el efecto invernadero natural y el efecto invernadero reforzado. El efecto invernadero natural está causado por las cantidades naturales de gases de efecto invernadero, y es vital para la vida. En ausencia del efecto invernadero natural, la superficie de la Tierra sería aproximadamente 33 °C más fría. El efecto invernadero reforzado se refiere al forzamiento radiativo adicional resultante del aumento de las concentraciones de gases de efecto invernadero inducido por las actividades humanas. Los principales gases de efecto invernadero cuyas concentraciones están aumentando son el dióxido de carbono, el metano, el óxido nitroso, los hidroclorofluorocarbonos (HCFC), los hidrofluorocarbonos (HFC) y el ozono en la baja atmósfera.

Cómo funciona el efecto invernadero

Menú Toggler Cuanto más investigo la crisis climática como adulto, más me gustaría haber prestado más atención en las clases de ciencias cuando era niño. Un ejemplo: Mis profesores me enseñaron sin duda el efecto invernadero, pero no recuerdo en absoluto lo que aprendimos. (Sólo recuerdo haber hecho dioramas con cajas de zapatos).

Por aquel entonces, no tenía ni idea de lo importante que era la ciencia que aprendíamos sobre el medio ambiente, no sólo en lo que respecta a mis notas (no te preocupes, seguía sacando buenas notas en la clase de ciencias gracias a esos dioramas), sino también en lo que respecta al futuro de la humanidad. Por suerte, desde entonces me he dado cuenta de ello y he empezado a prestar atención a la ciencia, y he aprendido que uno de los conceptos más importantes que hay que entender en esta lucha por proteger el clima es el efecto invernadero.

Los gases de efecto invernadero se producen por sí solos a partir de algunos procesos naturales de la Tierra que no podemos evitar, por ejemplo, la descomposición de la materia natural y la respiración. Pero si esas fueran las únicas cosas que provocan la entrada de gases de efecto invernadero en nuestra atmósfera, no estaríamos en una crisis climática.

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El efecto invernadero se produce cuando ciertos gases, conocidos como gases de efecto invernadero, se acumulan en la atmósfera de la Tierra. Los gases de efecto invernadero son el dióxido de carbono (CO2), el metano (CH4), el óxido nitroso (N2O), el ozono (O3) y los gases fluorados.

Los gases de efecto invernadero permiten que la luz del sol incida sobre la superficie de la Tierra, y luego los gases, como el ozono, atrapan el calor que se refleja en la superficie dentro de la atmósfera terrestre. Los gases actúan como las paredes de cristal de un invernadero, de ahí el nombre de gas de efecto invernadero.

Algunos gases de efecto invernadero proceden de fuentes naturales, por ejemplo, la evaporación añade vapor de agua a la atmósfera. Los animales y las plantas liberan dióxido de carbono cuando respiran. El metano se libera de forma natural por la descomposición. Hay pruebas que sugieren que el metano se libera en entornos con poco oxígeno, como los pantanos o los vertederos. Los volcanes -tanto los terrestres como los oceánicos- liberan gases de efecto invernadero, por lo que los periodos de gran actividad volcánica tienden a ser más cálidos.

Desde la Revolución Industrial de finales del siglo XVIII y principios del XIX, el ser humano ha liberado a la atmósfera mayores cantidades de gases de efecto invernadero. Esa cantidad se ha disparado en el último siglo. Las emisiones de gases de efecto invernadero aumentaron un 70% entre 1970 y 2004. Las emisiones de CO2, aumentaron en un 80% durante ese tiempo.