Cuantos planetas hay en el universo

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Cuantos planetas hay en el universo

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El consenso actual entre los astrónomos es que debería haber al menos tantos planetas como estrellas. Hay 100.000 millones de galaxias en el universo, cada una de las cuales contiene unos mil millones de billones de estrellas. Con una cantidad tan estupenda de exoplanetas, deberían existir muchos otros mundos parecidos a la Tierra… quizás.

Erik Zackrisson, astrofísico de la Universidad de Uppsala (Suecia), hizo números con un modelo informático que simulaba la evolución del universo desde el Big Bang. Según él, y teniendo en cuenta nuestra comprensión actual del universo y las leyes de la física, debería haber 720 planetas en el universo. Son 7 seguidos de 20 ceros o 70 quintillones.

La mayoría de los planetas generados por el modelo de los investigadores son extremadamente diferentes de la Tierra. Por lo general, son más grandes, más viejos y es bastante improbable que alberguen vida debido a su órbita alrededor de sus estrellas madre.

Los científicos clasifican un exoplaneta -que es cualquier planeta fuera de nuestro sistema solar- como «potencialmente habitable» si orbita en la llamada «zona habitable» de una estrella, también conocida como la región de «Ricitos de Oro». En esta órbita, la temperatura de la superficie es la adecuada, lo que permite el flujo de agua líquida.

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No hace tanto tiempo -cuando yo era un niño- que los únicos planetas que conocíamos eran los de nuestro propio Sistema Solar. Sólo conocíamos los planetas rocosos, nuestros cuatro gigantes gaseosos y las lunas, asteroides, cometas y objetos del cinturón de kuiper (que entonces sólo eran Plutón y Caronte).

Pero estos eran sólo los mundos alrededor de nuestro Sol, que alberga (según la definición actual) ocho planetas. Nuestro Sol es sólo una de los doscientos o cuatrocientos mil millones de estrellas que se calcula que hay en nuestra Vía Láctea, y al mirar hacia el cielo nocturno, uno no puede evitar preguntarse cuántas de esas estrellas tienen planetas propios, y cómo son esos mundos.

Podemos pensar que nuestro Sol es típico y relativamente tenue, ya que un número desproporcionado de estrellas visibles a nuestros ojos en el cielo nocturno son estrellas de clase O, B y A. Pero en realidad, el Sol es más masivo e intrínsecamente más brillante que el 95% de las estrellas de nuestra galaxia. Las estrellas enanas rojas, de clase M, que no tienen más del 40% de la masa de nuestro Sol, constituyen 3 de cada 4 estrellas que hay.

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Nuestro sistema solar es sólo un sistema planetario específico: una estrella con planetas que orbitan a su alrededor. Nuestro sistema planetario es el único que se llama oficialmente «sistema solar», pero los astrónomos han descubierto más de 3.200 estrellas más con planetas orbitando alrededor de ellas en nuestra galaxia. Éstos son los que hemos encontrado hasta ahora. Es probable que haya muchos más sistemas planetarios por ahí esperando a ser descubiertos.

Nuestro Sol es sólo una de las 200.000 millones de estrellas de nuestra galaxia. Eso da a los científicos muchos lugares para buscar exoplanetas, o planetas fuera de nuestro sistema solar. Pero nuestras capacidades sólo han progresado recientemente hasta el punto de que los astrónomos pueden encontrar esos planetas.

Incluso nuestras estrellas vecinas más cercanas están a billones de kilómetros de distancia. Y todas las estrellas son enormes y extremadamente brillantes en comparación con los planetas que las rodean. Esto significa que detectar un planeta cerca de una estrella lejana es como ver una luciérnaga junto a un faro brillante a kilómetros de distancia.

Descubrir un exoplaneta alrededor de una estrella lejana es como divisar una luciérnaga junto a un faro. La luz del faro es tan brillante que sería difícil detectar el parpadeo de una luciérnaga. Del mismo modo, todas las estrellas son más grandes y asombrosamente brillantes en comparación con los planetas que las orbitan.

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Este artículo trata sobre el Sol y su sistema planetario. Para otros sistemas similares, véase Sistema planetario. Para los sistemas de energía solar, véase Sistema fotovoltaico. Para otros usos, véase Sistema solar (desambiguación).

El Sistema Solar[b] es el sistema gravitatorio formado por el Sol y los objetos que lo orbitan, ya sea directa o indirectamente[c] De los objetos que orbitan el Sol directamente, los más grandes son los ocho planetas,[d] siendo el resto objetos más pequeños, los planetas enanos y los cuerpos pequeños del Sistema Solar. De los objetos que orbitan alrededor del Sol de forma indirecta -los satélites naturales-, dos son mayores que el planeta más pequeño, Mercurio, y uno más casi lo iguala en tamaño[e].

El viento solar, una corriente de partículas cargadas que fluye hacia el exterior desde el Sol, crea una región en forma de burbuja en el medio interestelar conocida como heliosfera. La heliopausa es el punto en el que la presión del viento solar es igual a la presión opuesta del medio interestelar; se extiende hasta el borde del disco disperso. La nube de Oort, que se cree que es la fuente de los cometas de largo período, también puede existir a una distancia aproximadamente mil veces mayor que la heliosfera. El Sistema Solar se encuentra a 26.000 años luz del centro de la Vía Láctea, en el Brazo de Orión, que contiene la mayoría de las estrellas visibles en el cielo nocturno. Las estrellas más cercanas están dentro de la llamada Burbuja Local, y la más cercana, Próxima Centauri, está a 4,25 años luz.